); ga('send', 'pageview');
Tuan Trinh: Zen and the Art of E-Commerce Recommendation

Tuan Trinh: Zen and the Art of E-Commerce Recommendation

Plummeting three stories and suffering serious injuries to one’s leg, arm, and back could never be considered a positive event, but some people are able to bounce back from such an experience and emerge a better person. That’s what happened for Tuan Trinh. The Hanoi-native spent three months in the hospital and many arduous weeks afterward learning how to walk and return to normal life. The downtime allowed him ruminate on Buddhist texts as well as the lessons he’d learned while studying in Sweden. Simultaneously becoming more willing to take risks and to stop and soak in the “beauty of life,” Tuan recovered and not long after founded NextSmarty, a technology company that allows small- and medium-sized e-commerce companies to more effectively recommend products to customers.

Supercomputer, Buddhist philosophies, and European work ethos 

When the computer store staff installed Tuan’s new super-computer nearly a decade ago, they asked if they could take a photo of it. It was the most impressive setup they’d ever delivered and they wanted to show it off. The fact that he bought it with his wedding money that most people spend on a house or children’s education says as much about his commitment to technology as it does his wife’s support of his passion. The purchase wouldn’t have surprised anyone who’d known Tuan for long. He developed an interest in technology during high school when the internet was in its infancy in Vietnam. After first using the Internet to connect with and make friends across the country, he became fascinated by the fundamentals and theories that powered it. Such curiosity led him to study computer science at university.

Even before Tuan adopted a Buddhist perspective on the trappings of earthly desires, he placed limited value on amassing financial wealth. Upon graduation, he turned down more lucrative positions at outsourcing companies and joined the startup where he had interned during school. He enjoyed the freedom, flexibility, challenges, and opportunities to grow that the position offered. But Tuan was quick to admit what he did not know, and during his four years with the operation, he discovered he needed to obtain a more thorough mastery of computing fundamentals to really explore his interests. He thus decided to enroll in a master’s program.

Explaining his decision to enroll at Uppsala University in Sweden, Tuan says, “They are the best for innovations and well-known for their distributed systems.” While there, he observed a difference between his peers’ and professors’ mindsets compared to Vietnam’s more conservative mentality. They “work smarter, not harder,” he explains, “and they take risks.” He quickly embraced the philosophy.

While visiting his family in Hanoi and waiting for Ph.D. enrolment results in Sweden, Tuan suffered his accident. After recovering and with the support of his family, he returned to working remotely for companies based in Silicon Valley as his health forced him to abandon plans to return to Europe to pursue a doctorate. While he appreciated the work, it didn’t satisfy his natural curiosity, and in his free time, he tried to solve technical problems “just for fun.” So when a German jewelry company came to him looking to increase sales by improving their online recommendation system, he took on the task free of charge; he simply wanted to see if he could do it.

Tuan & his team at “500 Startups Demo Day: A Regional Startup Showcase”

Tuan asks this question when explaining the challenges inherent in designing an algorithm for small- and medium-sized online retailers. Visitors to these sites are less patient than Amazon shoppers, clicking an average of only two to three times before leaving the site. To yield more purchases, Tuan tried to use algorithms from larger marketplaces, but sales at the jewelry company didn’t increase, so he spent two weeks analyzing the data line-by-line to better understand customer behaviors.

The algorithm Tuan developed in response to the information he gleaned from such close study proved quite successful with the site’s conversion rates increasing 55% and return on investment rising 11.5%. Others quickly took notice. RecSys 2017, the recommender system industry’s premier conference, published his paper, 3D Convolutional Networks for Session-based Recommendation with Content Features,” which summarized his findings. The research was later added to a reading list for graduate students enrolled in a course at the University of California at San Diego.

Fearing conflict of interest and eager to act on the entrepreneurship that is “in my blood,” Tuan quit his Silicon Valley positions and founded NextSmarty with aims to do for other companies what he achieved with the jewelry company: increase sales through effective, algorithm-based recommendations that rely on data in different ways compared to the conventional methods used by larger companies.

Tuan’s plans didn’t go as smoothly as he’d hoped. He admits that his initial success may have resulted in some overconfidence, as attempts to expand his algorithms to other verticals such as music streaming and online dating took a lot of time and effort. The team later decided to focus solely on e-commerce. It didn’t discourage him, though. Rather, it reinforced with what he’d learned in Europe: one must take risks, which inevitably involves failure. Being humble enough to accept and learn from mistakes is the only path to success.

While Tuan scaled back his ambitious efforts to expand the business, he never lost his propensity for exploring technologies in his off hours out of curiosity. And while he meditates every morning for an hour before going into the office to attain a sense of balance, he says that when he gets overwhelmed, he takes a full week off to read about and tinker with a technology topic not directly relevant to NextSmarty.


MBA students are taught to swim on dry land, while entrepreneurs jump into the water before learning a single stroke

The company has grown steadily since its 2016 founding, eventually attracting interest from 500 Startups Vietnam. In addition to giving financial support and advice on a wide range of issues including HR, staffing and growth, they suggested he join their first-ever batch of the Saola acelerator. The timing was perfect. As NextSmarty expanded, Tuan increasingly had to manage day-to-day business operations that don’t come as naturally to him as technical matters. Saola taught him how to better interview customers and interpret their comments as well as get sales and technical teams to share a vision.

A variety of expert lecturers with different backgrounds meet with Saola participants to share tangible advice and theoretical knowledge about many of the business matters Tuan has never formally studied. MBA students are taught to swim on dry land, while entrepreneurs jump into the water before learning a single stroke, Tuan says of his time before Saola. He’s done a great job keeping his head above water up to this point, but the accelerator taught him critical skills to move forward.

After a more-than-one-year relationship together, NextSmarty recently hired its first CEO. For many, giving up key responsibilities may be seen as a loss of power, but Tuan is uniquely humble and realistic about his strengths and weaknesses. He believes a CEO will allow him to focus more on the pinpoint efforts he excels at. This, along with what he learned through Saola, should spur vertical expansion in Southeast Asian markets with the ultimate goal of being the premier recommendation tool for small- and medium-sized e-commerce companies in the region. 

In addition to gaining more clients, Tuan hopes to investigate the interplay between online and offline customer trends. He’s observed an interesting back and forth between the two and is eager to see how AI can facilitate better experiences in both areas. Mindful to supplement these business goals with mental and spiritual health, he says he hopes to go on a week-long meditation retreat sometime soon. Rather than distract from his goals, such moments for reflection helps him maintain perspective and remember “we only have one life.”


Written by Paul Christiansen

NOTE: This article reflects the personal views of Paul Christiansen and not necessarily the views of 500 Startups. Nothing in this article should be construed as an offer, invitation or solicitation for investment, or be construed as investment advice. Data provided is as reported by portfolio companies, third-party sources, and/or internal estimates and may not have been independently verified.

Thành phố San Francisco
Tầng 6, 814 Mission,
San Francisco, CA 94103, USA

© 2010-2019 500 Startups

Mike Villar wants to put romance back into advertising

Mike Villar wants to put romance back into advertising

A battle-hardened marketing veteran, Villar wants you to practice constraint. “Relationships escalate one step at a time. Selling without a story is like asking someone to marry you on a first date,” he told the dozen startup employees going through Saola, an accelerator program run by 500 Startups.

The entrepreneurs come from a handful of early-stage companies; their bios read any combination of data scientist, Silicon Valley veteran, Ivy League grad, competitive programmer, competitive gamer, mathematical physicist, computational biologist, 3x founder, defecting corporate lifer. To some of them, “sales” is a dirty word, an oil slick contaminating the purity of science. That’s why 500 summoned Villar: a high-functioning storyteller who’s obsessed with “putting narrative to data.” Villar said f*ck you to sales (as we know it) a long time ago. He levitates above the content scrap yard. He’s seen the matrix of advertising. He wants you not to flush that precious VC money down the toilet by buying tone-deaf Facebook ads. 

Villar dropping truth bombs about paid advertising

Before choosing a career in business, Villar spent five years in pre-med: “I thought I wanted to be a doctor. After taking comparative anatomy and slicing people open, I realized that this was not working out for me.” Wired for science, he follows a data-driven approach to marketing religiously. Villar peppers his talks with acronyms from ARPU to CAC to UGC SEO, using metaphors culled from poker, casino and slot machines (if you start to see a theme here, “Paid marketing success is just controlled gambling,” he confirms.) The guy has digital marketing down to a hard science. Back home in the Philippines—also known as ‘America junior’—Villar runs an agency called Growth Rocket for e-commerce clients, most of them based in America. In his former life, he failed miserably at starting up (twice) and lead marketing for a few companies including ZipMatch, a real-estate marketplace, also a portfolio company of 500 Startups. In 2016, ZipMatch sent Villar to Distro Dojo, another startup program under the brand of 500. “500 Distro Dojo is growth marketing accelerator that invests and trains startups around the world,” reads a message on the official website. Villar still fondly remembers the intensive program: “The beauty of programs like these is that you gain access to experts. Apart from Saalim (Chowdhury) there were a couple of other experts who flew in and just looked at the products and rapid-fired ideas to improve.” 

When Saalim Chowdhury, director of the Saola program, put out a feeler on his LinkedIn to see whether anyone was interested in coming to Vietnam to mentor startups, Villar was among the first to answer. “When you transition into an established industry or a cushy job, you kinda miss feeling alive. You miss that urgency where everyone is on the same page and not just kicking back and becoming complacent. Startups bring that out, and you don’t see that a lot anymore. This week has been really invigorating for me,” he talks of working with the Saola startups. He continues: “I miss the pace. I miss the problem-solving. The problem-solving in startups is unparalleled, something you’ll hardly see in a traditional, established enterprise. Every day you’re solving a new problem. That makes you feel alive.” 

While pushing the startup founders to conduct growth experiment at the same high speed, Villar also wants them to reflect on the core of their stories. Amid a whirlwind of a week in Vietnam, Villar sits down with 500 Startups to talk paid marketing, founder support, and modern customer courtship:


Have the 10K-foot view

“To a man with only a hammer, everything looks like a nail,” Villar cites the law of the instrument as the main reason marketers are wasting resources. “But once you see the whole picture, you don’t become defensive if one channel doesn’t work. You typically see that with specialists, people who say, ‘We’re gonna make everything happen with SEO.’ No you’re not. Because that just doesn’t work. You have to take a step back and look at everything and form a holistic understanding of it,” he adds. Villar encourages sharing this vision with the whole team: “People need to be able to correlate the work that they do for the company with the bigger picture, and not a lot of companies do that. Again, you need to be able to zoom out and have the 10K-foot view, as opposed to be myopic.” 


Jab, jab, jab, right hook

Back in 2017, Cision anticipated that “the biggest change [to paid media] will be a pivot to storytelling and relationship building.” Villar echoes other marketing professionals in this emphasis on story: “There’s no sale without the story; no knockout without the setup. Remember jab, jab, jab, right hook. If all you do is throw right hooks, you will get KTFO’d.”

Naturally drawn to narratives, Villar enjoys graphic novels and worldbuilding with his son. “My personal mission is to read my kid a bedtime story every night until he’s not interested in bedtime story anymore. What we both enjoy is the choose-your-own-adventure kind of story. And those don’t have books. I’d lay down a scenario for him and basically ask him to choose what he’s going to do as a character in the story. For example, I’d tell my kid a story, ‘You are an intergalactic astronaut who fights evil. You see a spaceship in the horizon, what are you going to do? Are you going to approach it, or are you going to run away?’ That kind of story.”


Extract the ‘why’ from the data

A story, by definition, needs a point. As Villar puts it, “there’s always a story behind the data. I always tell my analytics team that everyone can put a report together. With digital marketing, there are so many data points that sometimes people are obsessed with very shallow metrics: email open rate, email click rate, post engagements, etc. The question you should be asking is how that influences your brand, and how that drives the bottom line. How does that translate into value for your client? Piece that story together and put things into narratives.”


Take care of your engine before burning more fuel

When asked about a daily habit, Villar cites meditation as the most nourishing. As with many startup founders, a lot of what he does is self-imposed suffering. Villar recommends meditation for startup founders who’re dealing with anxiety: “At the end of the day, you take a step back and you feel like everything is okay. If you zoom into the everyday chaos of your life, everything feels hopeless and f*cked and there’s no end in sight. But if you could excuse yourself from that battle, climb up the mountain top and feel like ‘okay, I just need to do this and this,’ then it’s not that bad.” 

Villar knows too well that founders don’t have the luxury of work-life balance, but agrees that a part of VC funding should go into making sure founders don’t crash and burn. Sitting in 500 Startups office with a coffee in his hand at 6PM, he shares: “I don’t buy into this hustle-until-you-die culture. At the end of the day, you should still care for your health. Hug your kids. Do whatever makes you happy.” He then returns to taking evening calls with his team based in Los Angeles and Manila.


Written by Lace Nguyen

NOTE: This article reflects the personal views of Lace Nguyen and not necessarily the views of 500 Startups. Nothing in this article should be construed as an offer, invitation or solicitation for investment, or be construed as investment advice. Data provided is as reported by portfolio companies, third-party sources, and/or internal estimates and may not have been independently verified.

Thành phố San Francisco
Tầng 6, 814 Mission,
San Francisco, CA 94103, USA

© 2010-2019 500 Startups

5 things you’ll learn in the 500 Startups’ accelerator program

5 điều học được từ accelerator của 500 Startups

Bài viết bởi Poornima Vijayashanker

Là founder bạn có thể băn khoăn: “Accelerator có đáng thời gian không? Ở đây có gì mà không tự học được ở ngoài?

Nếu bạn có mạng lưới với nhiều nhà đầu tư, nhân viên, khách hàng tương lai, luật sư với nhiều năm kinh nghiệm và kiến thức về thị trường cũng như lĩnh vực cụ thể mà công ty bạn đang phục vụ -- và họ có thời gian để truyền đạt cho bạn -- thì tất nhiên là bạn không cần thêm gì nữa 😉

Không có tất cả những thứ kể trên? Dưới đây là 5 điều bạn sẽ học được từ accelerator của 500 Startups!

PreMoney 2018

1. Chương trình accelerator bắt kịp với những gì đang diễn ra trên thị trường gọi vốn.

Thị trường gọi vốn luôn luôn chuyển động.

Một trong những giá trị hay biến động là khoản đầu tư. Trong 15 năm, thị trường đầu tư tư nhân đã thu hẹp, mở rộng, rồi lại thu hẹp. Nhiều lý do góp phần cho hiệu ứng này, trong đó phải kể đến:

Hoạt động gọi vốn thường mở rộng sau khi các công ty đã exit, qua việc chào bán chứng khoán ra công chúng (IPO) hoặc được mua lại. Kết quả là founder sử dụng vốn mới thu được để đầu tư thiên thần (angel investing) hoặc đóng góp vào các quỹ đầu tư tư nhân, với mong muốn có lãi cao hơn thị trường công cộng. Các nhà đầu tư mạo hiểm (venture capitalist, hoặc VC) cũng hoạt động tương tự, nhưng họ quản lý tiền của người khác và nhận tiền từ các limited partner.

Sau giai đoạn mở rộng sẽ tới giai đoạn thu hẹp, và thu hẹp bao nhiêu tùy thuộc vào việc có nhiều công ty được nhận vốn hay không, công ty nào không tiếp tục gọi vốn được nữa, ai không exit thành công, hoặc liệu các limited parter và angel investor có bắt đầu ngừng lại để nghiên cứu sâu hơn các lĩnh vực và cách thức đầu tư. Thường thì họ sẽ ngừng hoạt động lại cho đến khi một trong những công ty được đầu tư của họ exit.

Là một founder bận rộn, bạn nghĩ mình có thời gian để theo dõi tất cả các chuyển động?

Tại accelerator của 500 Startups, chúng tôi có đội ngũ giám sát các xu hướng này. Bạn sẽ có cơ hội gặp gỡ họ, và tìm hiểu về những yếu tố ảnh hưởng tới thành công của công ty bạn. Chẳng hạn:

  • phát triển công ty như thế nào để thu hút đầu tư
  • cần gọi vốn bao nhiêu thì đủ
  • nhà đầu tư nào đang chủ động tìm kiếm và đầu tư vào những công ty như của bạn
  • điều khoản đầu tư nào là chấp nhận được/không chấp nhận được đối với bạn và đối với nhà đầu tư

PreMoney 2018

2. Accelerator thấu hiểu tư duy của nhà đầu tư, và sẽ tập huấn bạn trước các cuộc gặp

Một vấn đề biến động nữa là cách nhà đầu tư định giá công ty theo các giai đoạn gọi vốn (giai đoạn mầm, Series A, B, C, vv.) Đây là một số ví dụ:

10-15 năm trước, một founder lần đầu xây dựng công ty, mới chỉ có prototype (bất kể trong lĩnh vực nào) có thể gặp với các nhà đầu tư và gọi vốn thành công $250K. Ngày nay, founder lần đầu xây dựng công ty cần phải có kết quả kinh doanh nhất định, và biết tường tận về lĩnh vực cũng như mô hình kinh doanh của mình. Chưa kể họ phải trả lời thuyết phục cho những câu hỏi như tại sao lúc này, tại sao chọn họ, tại sao chọn kênh phân phối cụ thể này, và sản phẩm của họ đặc biệt như thế nào.

Những nhà đầu tư trước đây thường viết check $25K-$50K cho 10-20 founder giờ đang viết check lớn hơn, cho ít founder hơn.

Thêm nữa, khó có thể biết được một nhà đầu tư định giá công ty của bạn như thế nào.

  • Họ nói không vì họ đã đầu tư vào 10 nơi tương tự?
  • Họ nói không vì họ đã thấy 10 thương vụ tương tự thất bại?
  • Họ nói không vì họ đã nói chuyện với 10 founder khác như bạn, và họ không nghĩ rằng bạn có khả năng thực hiện thành công?
  • Họ nói không vì họ nghĩ thị trường mà bạn hướng tới đang thu hẹp?
  • Họ nói không vì họ không hiểu cách mà thị trường của bạn đang mở rộng?

Tất cả đều không dễ phán đoán, và bạn có thể cũng không có được phản hồi chi tiết nếu như hỏi thẳng! Tuy nhiên, sau khi đã đầu tư vào hơn 2000 công ty, 500 Startups sẽ tập huấn cho bạn về những gì thích hợp và không thích hợp cho nhà đầu tư.

500 Blockchain Track

3. Accelerator kết nối bạn với các founder khác. Bạn có thể học hỏi cách các founder khác vận hành công ty.

Mỗi người đều có cách lãnh đạo riêng, nhưng làm founder là chặng đường rất cô đơn nếu bạn không có nhóm bạn đồng chí hướng, đáng tin cậy để dựa vào.

Chương trình accelerator dài 3 tháng của 500 Startups cung cấp không gian làm việc chung cho các founder. Điều này khiến cho công việc hằng ngày dễ chịu và thân thiện hơn nhiều.

Tại sao các founder coi trọng điều này:

“Trong lúc startup gặp khó khăn, tôi có một vấn đề về founder nghiêm trọng mà chỉ có thể chia sẻ với các founder khác của 500 Startups. Cám ơn accelerator của 500 Startups vì những người bạn và gia đình thứ hai, những người đã cho tôi lời khuyên và hỗ trợ vững chắc khi tôi gặp khó khăn." — Aaron Blumenthal

500 Batch 24 Demo Day

4. Accelerator nắm bắt được những diễn biến mới nhất về luật pháp

Nếu bạn đã ra sản phẩm và có doanh thu, liệu còn phải lo lắng về luật pháp?

Bạn có thể đã nhận được những lời khuyên chẳng hạn như: “Không cần luật sư để mở công ty.”

Chỉ khi có “vấn đề nhân sự”, chẳng hạn như nhân viên bất bình, vấn đề với co-founder, hoặc khách hàng khiếu nại, bạn mới nghĩ về việc tìm cố vấn luật.

Cả khi đợi công ty đã vào guồng đã là quá muộn. Nếu founder chỉ tìm cố vấn khi bạn cần soạn thảo thư bày tỏ ý định (Letter of Intent), convertible note, hoặc các tài liệu luật khác, chính họ sẽ trở thành điều cản trở việc đầu tư.

Chưa kể là luật kinh doanh cũng luôn thay đổi.

Bạn có biết luật về general solicitation nghĩa là gì không?

Đúng vậy, là một founder bạn cần biết các giới hạn kinh doanh trong nước và quốc tế. 500 Startups đưa các luật sư đến để nói chuyện, chia sẻ về những cách thực hành tốt nhất khi xây dựng một công ty. Họ cũng cho biết khi làm việc với cố vấn luật thì nên tìm kiếm và chú trọng điều gì.

Chỉ điều này thôi cũng giúp tiết kiệm $$$$.

500 Batch 20 Demo Day

5. Accelerator giúp bạn tiếp cận các chuyên gia và phương pháp growth marketing

“Có nhiều kênh marketing. Tôi sẽ thử hết tất cả cho đến khi tìm được kênh hiệu quả.”

Vậy nhưng, liệu bạn có đủ ngân quỹ, thời gian, và sức lực?

Bạn có thể cân nhắc thuê một bên thứ ba (agency) hoặc growth hacker, nhưng tìm kiếm, điều tra, và đi thuê họ cũng là một thử thách!

Thử thách khi làm việc với một bên thứ ba là họ thường yêu cầu hợp đồng 6-12 tháng và trung bình $3K-5K một tháng, chưa kể kinh phí quảng cáo. Chi phí quảng cáo, tùy vào thị trường, có thể đi từ $2K cho đến hơn $10K mỗi tháng.

Thuê một growth hacker cũng giống như agency, bạn cần thuê một người làm việc lâu dài và dành ra kinh phí quảng cáo.

Còn một vấn đề lớn nữa: nếu thuê một growth hacker hoặc agency khi chưa chắc chắn kênh nào hiệu quả đối với khách hàng, bạn sẽ tốn rất nhiều tiền làm thí nghiệm. Tất nhiên, growth hacker và agency không quan tâm. Dù sao họ vẫn được trả tiền để chạy thí nghiệm.

Thêm vào đó, dù cố gắng hết sức họ cũng không thể đảm bảo kết quả ngay lập tức, đó là lý do vì sao họ yêu cầu hợp đồng.

Tại accelerator của 500 Startups, chúng tôi sẽ hướng dẫn bạn làm thí nghiệm, và giúp cho bạn tối ưu hóa kết quả.

Chúng tôi sẽ giao cho mỗi công ty một cố vấn chuyên về mảng phân phối. Vai trò chủ yếu của họ là giúp cho bạn tăng trưởng không ngừng nghỉ.

Đây là những chuyên gia biết tường tận điều gì hiệu quả, điều gì không và lý do tại sao. Điều này sẽ giúp bạn tiết kiệm thời gian, tiền bạc, và công sức.

Chandini Ammineni, người phụ trách chương trình tăng trưởng của 500 Startups cho biết:

“Founder thường chạy theo thứ hào nhoáng nhất trong marketing, thay vì thứ hiệu quả cho họ. Chuyện này một phần vì thiếu tập trung và chưa biết cách lên ưu tiên. Chương trình tăng trưởng của 500 Startups giúp các founder xác định các bước tiếp theo, phù hợp với giai đoạn phát triển của công ty. Chúng tôi có đội ngũ đã làm việc với hàng trăm startup ở giai đoạn đầu, và đã tập hợp khối lượng kiến thức đáng kể. Họ biết điều gì hiệu quả và điều gì không, dựa trên tầm vóc công ty, đối tượng khách hàng, kiểu sản phẩm, giá thành, và các yếu tố khác.”


NOTE: This post first appeared on 500.co under the title “5 điều bạn sẽ học được từ accelerator của 500 Startups


Thành phố San Francisco
Tầng 6, 814 Mission,
San Francisco, CA 94103, USA

© 2010-2019 500 Startups

You have been accepted into 500 Startups. Now what?

Làm gì sau khi được nhận vào 500 Startups

Author – Eugene Vyborov, CTO, YayPay (A 500 Startups Batch 20 Company)

Trong số hơn 180 chương trình tăng tốc khởi nghiệp trên thế giới, các chương trình của Mỹ vẫn có danh tiếng và sức hút lớn nhất. Được nhận vào một accelerator Mỹ là giấc mơ cho nhiều startup, đặc biệt là các công ty ở ngoài nước Mỹ. Không khó để nhận ra lý do tại sao: những accelerator này cho bạn tiếp cận hệ sinh thái Mỹ, trí tuệ và kinh nghiệm của các founder thành công, cùng sự chú ý của các nhà đầu tư lớn—tất cả trọn gói trong một chương trình.

Nếu chỉ đọc báo, người ta có thể nghĩ rằng một accelerator danh tiếng sẽ cho bạn con đường thành công dễ dàng. Sự thật không thể khác biệt hơn. Như tôi đã nhắc tới trong bài "5 điều startup ngoại quốc cần biết trước khi tham dự một accelerator Mỹ", được nhận vào một chương trình chỉ là bước khởi đầu. Bài viết này được dựa trên trải nghiệm của tôi ở Techstars Boston. Giờ sau khi kết thúc Khóa 20 của 500 Startups, tôi sẵn sàng chia sẻ cách nắm bắt cơ hội và đối phó thử thách sau khi gia nhập gia đình 500 Startups.

Phải nói rằng các chương trình accelerator như 500 Startups đều rất khó vào. Hàng nghìn người nộp đơn, 30-50 người được nhận. Trên thực tế, khả năng bạn được nhận vào Harvard còn cao hơn khả năng vào 500 Startups. Nếu được nhận, bạn chắc chắn có lý do để ăn mừng rồi. Giờ là lúc xắn tay vào làm việc.

Purple Go at 500 Startups Batch 23 Demo Day

Chuyện là thế này: người mới vào accelerator lần đầu thường chưa chuẩn bị kỹ về hậu cần, chưa sẵn sàng chuyển hướng suy nghĩ, và chưa có khoản dự trữ tài chính nhất định. Khi nhận lời mời tham gia 500 Startups, bạn đã đăng ký tham gia một cuộc chạy marathon: bắt đầu tập luyện càng sớm càng tốt. Người tham gia cần tin tưởng vào chương trình được xây dựng bởi các nhà đầu tư và founder giàu kinh nghiệm, nhưng họ cũng phải chuẩn bị kỹ càng. Sau khi đã tham gia cả Techstars và 500 Startups, tôi có thể nói rằng chương trình accelerator có tác động lớn , nhưng không có phép màu. Điều duy nhất chương trình tăng tốc có thể làm là tăng tốc cho công ty trên con đường hiện tại, dù tốt hay xấu. Founder cần làm một số bước chuẩn bị để chắc chắn họ đang ở trên con đường đúng, trước khi tăng tốc.

Những bước chuẩn bị này là gì? Tôi đã phỏng vấn 3 founder cùng khóa và chính Marvin Liao trước khi họ kết thúc Khóa 20 của 500 Startups. Đây là lời khuyên từ họ:

1. Tập trung xây dựng sản phẩm tốt

Một ý tưởng, bất kể tuyệt vời đến đâu, cũng không có ý nghĩa gì. Một số chương trình (như Y Combinator) sẽ cân nhắc ứng viên vẫn ở giai đoạn phát triển sớm, nhưng Techstars và 500 Startups đều yêu cầu bạn có một sản phẩm hoạt động được và sẵn sàng cho thị trường. Có một vài trường hợp đặc biệt (ý tưởng tiên tiến, hoặc đội ngũ kinh nghiệm với thành công từ trước) nhưng họ đều xác nhận điều luật cơ bản này.

Yêu cầu “sản phẩm hoạt động được” có nghĩa là bạn đã có sản phẩm và sản phẩm phải tốt. Quá trình tăng tốc sẽ đẩy nhanh sự phát triển và cải tiến, nhưng nền tảng của bạn phải đủ chắc chắn để sản phẩm có thể cải tiến mà không rạn vỡ. Trước accelerator, hãy đầu tư thời gian và tiền bạc vào việc làm ra một sản phẩm mà mọi người yêu thích. Đừng tôn thờ các khía cạnh kỹ thuật của sản phẩm. Hãy khiến cho thị trường yêu thích cách bạn đang giải quyết vấn đề của họ – trước khi tiến tiếp.

YayPay at 500 Startups Batch 20 Demo Day

2. Có kế hoạch chia sẻ những gì bạn học được với cả đội ngũ

Founder từ ba công ty ngoại quốc chúng tôi phỏng vấn đều đưa một số đồng nghiệp đi cùng với họ. Theo như Ragnar Sass, founder của Clanbeat tại Estonia, khả năng được đưa đồng nghiệp đi cùng là yếu tố quan trong khiến họ chọn 500 Startups thay vì khác accelerator khác. Ragnar cho biết: nếu công ty của bạn muốn tiến vào thị trường Mỹ, điều quan trọng là mọi người trong đội phải hiểu được Silicon Valley.

“Tôi tin rằng nơi đây là môi trường tốt nhất để phát triển công ty của bạn. 500 Startups cũng rất thân thiện với những thành viên không phải founder. Việc mọi người trong đội đều hiểu Silicon Valley là điều vô cùng quan trọng.”

-Ragnar Sass, Clanbeat (Estonia)

Điều này dẫn tới một điểm quan trọng: ít startup có thể đưa cả đội ngũ tới Mỹ để theo cả chương trình. Bạn cần có kế hoạch chia sẻ những gì mình học được với các thành viên khác. “Dịch thuật” văn hóa Silicon Valley, cũng như diễn đạt các ý tưởng không thuộc phía kỹ thuật có thể sẽ khó khăn. Bạn cần có cách truyền đạt kiến thức và kết nối mọi người, ngay cả khi xa cách về địa lý.

PreMoney by 500 Startups

3. Tập thoải mái với networking

Người tham gia liên tục nói rằng cơ hội networking là một trong những lợi ích chính của 500 Startups. Vậy nhưng, networking không xảy ra nếu bạn chỉ ngồi yên một chỗ. Bạn cần có kế hoạch kết nối với mentor và xây dựng các mối quan hệ lâu dài, những mối liên hệ bền chắc ngay cả sau khi chương trình kết thúc.

“Điều quan trọng nhất là con người. Ở đây bạn có thể gặp nhiều bạn bè mới và rất nhiều người thông minh. 500 cho bạn tiếp cận với các mentor giỏi, người sẽ giúp bạn hiểu thị trường thực sự của mình là gì, cho bạn phản hồi và lời khuyên để làm việc với khách hàng.”

-Alex Zenovich, Friendly Data (Belarus)

Tin mừng là chương trình của 500 Startups được đặc biệt xây dựng để khuyến khích hợp tác. Vì những người tham gia đều dùng khu vực co-working chung, họ có thể chứng kiến thành công và thất bại của nhau. Đừng bao giờ đánh giá thấp những cuộc nói chuyện ngẫu nhiên lúc ăn trưa.

4. Nhớ rằng “sales” không phải là một từ bẩn thỉu

500 Startups đặc biệt chú trọng việc thu hút khách hàng. Dù bạn là founder phụ trách mảng công nghệ hay không, cần hiểu rằng chỉ xây dựng được sản phẩm tốt là chưa đủ.

“Sẵn sàng để học về sales và marketing là điều rất quan trọng. Bạn cần có tư duy cởi mở với chúng.”

-Marvin Liao, Founder, 500 Startups

Phân phối sản phẩm là điều cốt lõi, và chương trình của 500 được xây dựng để giúp từng công ty tăng khách hàng một cách nhanh nhất. Mỗi startup có một mentor riêng về phân phối, nhưng bạn sẽ không có traction cho tới khi bạn hiểu rằng “bán hàng” là chìa khóa dẫn tới thành công.

500 Startups Batch 23 Demo Day

Lời khuyên tặng kèm: trau dồi tiếng Anh!

Nếu bạn không thực sự thoải mái với tiếng Anh, điều bạn học được từ chương trình sẽ hạn chế. Marvin Liao cho biết anh ấy rất muốn nhiều công ty ngoại quốc tham gia 500 hơn, nhưng rào cản ngôn ngữ cản trở một số công ty xuất sắc. Đối với các công ty ngoại quốc trong chương trình, khả năng giao tiếp tiếng Anh sẽ tạo khác biệt lớn trong việc xây dựng mạng lưới và tăng cường tiến độ.

“Hai phần ba khóa này đến từ Mỹ, và một phần ba từ các nước khác. Tôi không có chỉ tiêu nào cả. Chúng tôi thích các công ty ngoại quốc, một số công ty xuất sắc nhất của chúng tôi đến từ nước ngoài. Điểm quan trọng nhất là liệu họ có nói tiếng Anh hay không. Nếu bạn không nói tiếng Anh, bạn sẽ không phát triển được ở đây.”

-Marvin Liao, Founder, 500 Startups

500 Startups: Những bài học

Đừng nghĩ rằng tham gia một accelerator tại Mỹ là một câu hỏi “có/không”. Câu trả lời có thể chỉ là “chưa phải lúc này”. Cần cân nhắc thời điểm, và mức độ sẵn sàng thị trường của sản phẩm. Bạn cần sẵn sàng thu thập lượng kiến thức về sales và phân phối, từng được miêu tả như “uống từ vòi cứu hỏa”. Quá trình ứng tuyển đã rất chọn lựa, và nếu đội ngũ hay sản phẩm của bạn có khuyết điểm chưa được xử lý, bạn có thể có bất lợi so với những công ty đang ở giai đoạn phát triển hơn.

Cuối cùng, nghĩ về kế hoạch sau chương trình. Một số công ty muốn duy trì sự hiện diện ở Mỹ sau khi tốt nghiệp. Mark Masongson, CEO và co-founder của UbanLogiq tại Canada, nói đúng nhất:

“Giờ khi đã tiếp cận với mạng lưới này, chúng tôi không thể đóng bức cửa đó lại.”

-Mark Masongson, UrbanLogiq

Marvin Liao cho biết, nhiều công ty đã thành công trong việc duy trì một đội ngũ phát triển ở nước ngoài, một đội sales và marketing tại Mỹ.

“Những công ty tốt nhất là những công ty duy trì đội kỹ sư ở nhà, trong khi dồn lực vào mảng sales và marketing tại Mỹ.”

Marvin Liao, Founder, 500 Startups

“Tôi không nói rằng chuyện ngày dễ dàng, nhưng đã thấy đủ ví dụ thành công,” Marvin nói về câu chuyện tiêu biểu của TalkDesk với đội kỹ thuật ở Portugal và đội sales & marketing ở San Francisco. Đạt được huy hiệu “500 Startups portfolio company” không phải không cần hy sinh, nhưng thật đáng bỏ công!

NOTE: This article first appeared on 500’s website under the title “You have been accepted into 500 Startups. Now what?”

Eugene Vyborov is technology entrepreneur, geek, Co-founder and CTO of YayPay – Batch 20 company that uses AI and machine learning to accelerate cash flow and automate accounts receivables.

500 Startups Batch 20 Demo Day

Thành phố San Francisco
Tầng 6, 814 Mission,
San Francisco, CA 94103, USA

© 2010-2019 500 Startups

This pitch deck will rock your 500 Startups application

Mẫu pitch deck lý tưởng cho 500 Startups

Chúng tôi đã bàn về cách làm nổi bật hồ sơ của bạn khi nộp đơn vào accelerator của 500, và một trong những điểm quan trọng nhất là có một pitch deck mạnh. Nhưng một pitch deck tốt là như thế nào? Chúng tôi đã đọc hàng ngàn pitch deck, sau đây là một số lưu ý về những điều nên làm cũng như các lỗi thường gặp.

Mỗi deck thường được đánh giá chỉ trong một vài phút, nên hãy giữ chúng ngắn gọn, tránh quá tải hình ảnh và thông tin. Một pitch deck tốt không cần nhiều hơn 10 slide, và bao gồm tất cả những yếu tố sau đây (tham khảo template của chúng tôi ở đây):

Slide 1: Logo & Elevator Pitch

Bạn chỉ có một vài giây để tạo ấn tượng ban đầu tốt và giới thiệu về công ty—làm sao để chúng tôi (hay bất cứ VC nào khác) chú ý về việc bạn đang làm? Chúng tôi gợi ý dùng công thức này để giới thiệu công ty:

Một [loại sản phẩm] nhằm giúp [khách hàng đối tượng] với [vấn đề số 1] bằng cách [lợi ích số 1] sử dụng [điểm khác biệt/vũ khí bí mật] của chúng tôi.

Không thuật ngữ chuyên môn, không buzzword—giải thích như bạn đang giải thích cho trẻ 5 tuổi. Phần này nên dễ hiểu và đơn giản, sao cho chỉ sau vài giây chúng tôi nắm được khách hàng của bạn là ai, bạn đang giải quyết vấn đề của họ như thế nào, và điều gì khiến cho sản phẩm của bạn khác biệt.

Slide 2: Vấn đề

Sau phần giới thiệu là đến vấn đề. Giải thích nó từ góc độ của khách hàng của bạn, thay vì nói về vấn đề chung. Chẳng hạn, nếu bạn bán phần mềm giám sát sức khỏe từ xa cho bệnh viện, thay vì nói “40% số người bệnh không có được sự giúp đỡ họ cần sau khi ra viện,” nói “Các bệnh viện hiện đang mất 30 tỉ USD vì không có khả năng giám sát sức khỏe bệnh nhân từ xa.”

Slide 3: Giải pháp của bạn

Sau khi chúng tôi đã nắm được vấn đề, đây là lúc giới thiệu giải pháp của bạn. Đây là thời điểm bạn cần giới thiệu sản phẩm, hoặc người nghe sẽ mất tập trung. Cho chúng tôi biết các điểm đặc trưng của sản phẩm, những lợi ích hàng đầu đối với người dùng, và cách bạn giải quyết vấn đề vừa trình bày ở slide số 2. Đây là lúc cho ra mắt một số screenshot nếu có.

Slide 4: Cách hoạt động

Lúc này bạn có thể đi sâu vào chi tiết về trải nghiệm người dùng (UX) và công nghệ đằng sau sản phẩm. Đây là lúc trình bày các công nghệ độc quyền hoặc công nghệ khiến cho sản phẩm của bạn khác biệt. Đưa vào đây một số screenshot hoặc workflow nếu có.

Slide 5: Traction

Cách tốt nhất để khiến chúng tôi chú ý là cho thấy tăng trưởng về người dùng hoặc doanh thu; nếu bạn có số liệu, đưa chúng vào ngay sau phần trình bày sản phẩm. Nên tập trung vào một chỉ số nhất định, và trình bày với một biểu đồ. Làm nổi bật chỉ số này hiện tại, chẳng hạn MRR (doanh thu định kỳ hàng tháng) với mô hình subscription, hoặc GMV (tổng giá trị giao dịch) với mô hình e-commerce hoặc marketplace. Một chỉ số đáng chú ý khác là chỉ số tăng trưởng hàng tháng (MOM). Nếu bạn là công ty B2B, đưa logo một số khách hàng nổi bật vào slide này nếu có.

Image: 500 Batch 23 Demo Day

Slide 6: Mô hình kinh doanh

Bạn tạo doanh thu bằng cách nào? Nếu chưa có doanh thu thì kế hoạch tương lai là gì? Dùng slide này để trình bày về các nguồn doanh thu chính của bạn, theo thứ tự giảm dần. Ví dụ về những mô hình doanh thu thông thường bao gồm:

  • Trực tiếp: e-commerce, subscription, hàng hóa điện tử
  • Gián tiếp: quảng cáo, affiliate, lead generation

Slide 7: Đối thủ cạnh tranh

Bạn không thể tránh khỏi cạnh tranh, dù trực tiếp hay gián tiếp, nhưng bạn có thể cho thấy mình khác biệt như thế nào. Đừng nên nói rằng bạn không có đối thủ - sẽ luôn luôn có cạnh tranh. Nói rằng bạn là người “đầu tiên” làm điều gì đó thường cho thấy sự thiếu hiểu biết về lĩnh vực của chính bạn. Hãy trung thực, và cho chúng tôi thấy những điểm bạn làm tốt hơn người ta. Chúng tôi thường diễn đạt điều này như sau:

Không như [các giải pháp thay thế hiện có], [sản phẩm của chúng tôi] [điểm khác biệt thứ nhất] và [điểm khác biệt thứ hai].

Sản phẩm của bạn nên là sản phẩm duy nhất có cả hai điểm khác biệt này. Nếu minh họa bằng một biểu đồ bốn phần, sản phẩm của bạn nên nằm ở khu vực phía trên bên phải trong khi các đối thủ nằm ở các khu vực kém cạnh hơn.

Slide 8: Cơ hội thị trường

Chúng tôi đi tìm những thị trường đồ sộ: quy mô thị trường nên lớn hơn 1 tỉ USD hoặc có kế hoạch mở rộng để đạt mức đó. Hai cách ước tính quy mô thị trường:

  • Từ trên xuống: đi tìm các nghiên cứu được cung cấp bởi bên thứ ba.
  • Từ dưới lên: tính toán từ số người dùng, giá trị mỗi giao dịch, và tần số giao dịch
    • X người dùng trong thị trường
    • $Y là giá trị một giao dịch trung bình
    • Z là số lần giao dịch mỗi năm
    • X * $Y * Z = >$1B

Slide 9: Tăng trưởng cho tới hiện nay

Những cột mốc của công ty cho thấy quá trình phát triển của bạn, và hiện tại công ty đang ở đâu. Ví dụ: khi ra mắt (hoặc dự định ra mắt), khi bạn có khách hàng đầu tiên, các giải thưởng hoặc sự công nhận. Đây cũng là lúc trình bày những lần gọi vốn hay nguồn đầu tư từ trước.

Slide 10: Đội ngũ

Đây là cơ hội làm nổi bật lợi thế độc quyền của bạn. Nhiều nhà đầu tư chia sẻ rằng đội ngũ là điều quan trọng nhất của công ty, và chúng tôi hoàn toàn đồng ý, đặc biệt là ở giai đoạn đầu. Ý tưởng và mô hình kinh doanh có thể thay đổi, nhưng các founder vẫn là như vậy, và chúng tôi đặt cược vào founder. Một số ý tưởng giúp các bạn nổi bật hơn:

  1. Người sáng lập giàu kinh nghiệm: đội bạn có người đã xây dựng và bán thành công công ty? Điều này cho thấy bạn có lợi thế về lãnh đạo và điều hành.
  2. Kinh nghiệm sâu về sản phẩm hoặc công nghệ: cho thấy bạn có lợi thế về sản phẩm hoặc lợi thế khác biệt.
  3. Kinh nghiệm sâu về ngành: cho thấy bạn có kiến thức nội bộ, và có thể có mạng lưới riêng để làm lợi thế.
  4. Kinh nghiệm sales hoặc tăng số lượng khách hàng ở công ty tương tự: cho thấy bạn có lợi thế về thu hút khách hàng.

Chú ý đừng dùng nhiều từ ngữ quá ở đây - nhiều chữ quá sẽ thành ra nhạt nhòa, nên hãy chỉ làm bật những thành quả đáng chú ý. Một hoặc hai điểm nhấn cho mỗi thành viên trong đội là hoàn hảo.

That’s it!

Mười slide là lý tưởng để giới thiệu công ty của bạn. Nếu làm theo hướng dẫn này, cơ hội hồ sơ của bạn được lưu ý sẽ tăng lên đáng kể. Nếu bạn vẫn còn băn khoăn, chúng tôi đã tạo 500 Startups Application Pitch Deck Template để giúp bạn bắt đầu.

NOTE: This article first appeared on 500’s website under the title “This Pitch Deck Will Rock Your 500 Startups Application”

Tác giả: Rebecca Woodcock

Rebecca is a Venture Partner at 500 Startups, where she manages the San Francisco accelerator’s health tech track. Previously she founded CakeHealth.com (acquired in 2015), to help individuals track and manage their healthcare expenses, and was a TechCrunch DISRUPT finalist. She is recognized as one of 70 Digital Leaders by the United Nations, and has also been an advisor to the White House health data standards movement for patient access. You can often find her kiteboarding in Baja California Sur.

Thành phố San Francisco
Tầng 6, 814 Mission,
San Francisco, CA 94103, USA

© 2010-2019 500 Startups

Turing helps unlock Vietnam’s tech talent to the rest of the world

Turing helps unlock Vietnam’s tech talent to the rest of the world

“Vietnam is a hub of business process outsourcing along with IT outsourcing. It’s an excellent complement for multinational corporations managing big datasets and looking for data cleansing ahead of software development.” – Forbes

Vietnam has emerged with a rising tech talent pool: the many key factors attributed to this growth include an increase in STEM education, economic policies that encourage domestic and international entrepreneurs, and investments by private tech companies. The fruits of the combined labor of government and private investment are an increasingly skilled workforce that has pegged Vietnam as the technology hub for Southeast Asia. There is a great potential within the Vietnamese tech workforce that will greatly benefit companies throughout the world.

The tech industry demand for talent presents many opportunities for a workforce like Vietnam’s and presents a unique resource for companies across the globe. While India has been a primary outsourcing focus, Vietnam presents itself as a viable contender for the world’s market.

Vietnam currently has around 250,000 engineers, the number of tech jobs having doubled over the last three years. Despite salaries “shooting up” recently, Vietnam’s IT labor costs are estimated to be 40% less expensive than in China and India, according to VN Express.

Turing plans to close the gap between Silicon Valley companies and the relatively untapped tech workforce in Vietnam. At the touch of a button, customers have the benefit of finding the ideal candidates that will develop their products. 

Turing has built the first labor marketplace based on Artificial Intelligence to provide a scalable team of elite, pre-vetted, remote software developers to Silicon Valley companies. Turing’s AI analyzes data from various sources to build rich developer profiles and then matches them with companies looking for engineers. The company believes remote teams are the key to solving the tech challenges and delivering accelerated development.

We believe Vietnam will become a technology hub not just for Southeast Asia but across the emerging world. We’re working hard – like the talented entrepreneurs we support – to help make that happen.” – 500 Startups Vietnam

500 Startups Vietnam has invested in Turing to help talent in Vietnam get access to opportunities and make an impact on the global tech market. The joint effort will not only provide an easy way to pair entrepreneurs with Vietnam’s tech workforce, but also further the connections to an eager global market. 

Thành phố San Francisco
Tầng 6, 814 Mission,
San Francisco, CA 94103, USA

© 2010-2019 500 Startups